Bạc tóc tuổi hai mươi

 

 

Nghe nói cộng quân đến đâu, bà con miền Nam bỏ chạy trước ở đó (ảnh: Jean-Claude FRANCOLON/Gamma-Rapho via Getty Images)

 

Phạm Thị Mai Hương

 

Bài viết này, của một cô giáo, đă miêu tả chi tiết bức tranh “chạy giặc” hỗn loạn vào những ngày thời điểm VC tràn vào miền Nam. Bài viết không chỉ có giá trị như một phóng sự báo chí mà c̣n thể hiện đậm chất văn học của một tác giả trưởng thành và được giáo dục trong một nền văn hóa miền Nam một thời rực rỡ. Tác giả nói lên tâm sự và cảm xúc cá nhân nhưng cùng lúc tác giả cũng lột tả được tâm trạng của hàng triệu người miền Nam vào những ngày mà không chỉ chính thể VNCH sụp đổ mà theo đó c̣n là sự tan nát và ly tán của vô số gia đ́nh miền Nam mà đến tận giờ hậu quả của nó vẫn c̣n có thể thấy được sau gần 50 năm ṛng kể từ thời điểm được đánh dấu bằng hai từ đầy mỉa mai: “Giải phóng”.

 

Bài viết đă giành giải nhất cuộc thi Kư ức 30 Tháng Tư – Như chỉ mới hôm qua do Saigon Nhỏ tổ chức năm 2021. Xin mời đọc lại.

 

o0o

 

(Kính tưởng nhớ ba tôi, nhà thơ Việt Trang Phạm Gia Triếp; thầy Đạt, hiệu trưởng trường tiểu học Đa Phước Trại Mát)…

 

Tác giả cùng các em học tṛ (ảnh của tác giả)

 

… “Ngày mai, hai cha con tôi sẽ thuê xe về Sài G̣n, tôi có gặp được các anh chị trong đoàn quân di tản? Anh trai tôi trong đoàn quân tan tác miền Trung có về kịp hay bị bắt, bị chết ở đâu? Hai cha con về Sài G̣n để làm ǵ khi anh chị không ai về được. Cuộc chiến sắp kết thúc hay chỉ bắt đầu! Sự trầm luân của hai cha con tôi mới khởi sự và bao giờ th́ kết thúc. Tiếng khóc, tiếng cười ồn ào xung quanh mà không ai trả lời câu hỏi đó… Tôi ngậm ngùi nghĩ tháng ngày này thật khủng khiếp khi tôi mới ở tuổi hai mươi”…

 

Từ giă mái trường thân yêu (ngày 15-3-1975)

 

Đà Lạt, tháng 3-1975, thành phố tôi ở vốn b́nh yên, an lành trong các tỉnh thành miền Nam ngay cả những ngày chiến tranh khốc liệt nhất, bỗng trở nên xáo trộn. Người ta bàn tán, th́ thầm to nhỏ về cuộc chiến, tính chuyện tản cư. Dù không hiểu hết điều ǵ sẽ xảy ra nhưng ai cũng cảm nhận không khí chiến tranh đang tới gần, tới rất gần. Để trấn an nỗi sợ hăi, người dân đổ tiền ra mua đồ dự trữ: gạo cơm, thuốc men, xăng dầu, nhất là ḿ ăn liền, pḥng khi cuộc chiến xảy ra. Bề ngoài thành phố b́nh yên đến lặng lẽ, người ta giấu nỗi sợ hăi vào ḷng. Dọc các con phố chính, các cửa hiệu lần lượt đóng cửa, báo hiệu chủ nhân đă đi tản cư. Người ta ra đi, không ồn ào sôi động.

 

Sáng nay, tôi và các bạn đồng nghiệp vẫn đến trường trên chiếc xe lam đưa rước hàng tháng. Ngôi trường tiểu học Đa Phước nằm tận Trại Mát, cách trung tâm thành phố 10 km, dưới chân ngọn đồi cao làm trung tâm huấn luyện Cảnh Sát Dă Chiến. Đường đi rất thơ mộng, len qua những rặng thông xanh thẳm, ṿng quanh những ngọn núi chập chùng. Mấy hôm nay, chúng tôi không cảm thấy vẻ đẹp của giọt sương mai ướt đẫm lá cây hay tia nắng sáng rọi qua tán lá. Dẫu không nói ra, nhưng mọi người đều e ngại nh́n hai bên sợ bóng những người mặc áo bà ba đen xuất hiện, lo lắng nh́n trên ḷng mặt đường xem có cây cối chắn ngang đắp ụ.

 

Chiếc xe lam bỏ chúng tôi trước cổng trường rồi vội vàng quay về lại thành phố. Sân trường không bóng dáng học sinh. Chúng tôi hoang mang nh́n nhau, vội vàng vào văn pḥng. Ông hiệu trưởng già dường như chờ chúng tôi từ lâu. Ông nhỏ giọng:

 

– Tôi muốn liên lạc với các cô mà không được. T́nh h́nh an ninh không xuôi lắm. Cha mẹ học sinh không cho con đến trường, họ sợ có chuyện ǵ, con họ c̣n nhỏ về nhà không kịp.

 

Giọng ông nhỏ hơn, lo âu:

 

– Với lại ở dưới này xa quá, tôi có nghe trong Tây Hồ, Trạm Hành, buổi tối V.C. đă về. Thôi các cô mau quay lại, khi nào t́nh h́nh sáng sủa hăy xuống. Giờ không c̣n xe lam, các cô qua đón xe đ̣ nghe.

 

Chúng tôi nặng trĩu ḷng, đứa nào cũng mới ra trường nên đối với ông như một người cha. Chúng tôi chào ông và băng qua bên kia đường. Chờ chúng tôi ra khỏi cổng, ông lấy chiếc xích lớn khóa cổng rồi đi về hướng chợ. Dáng ông nhỏ lại, hai vai trĩu xuống, như vác một gánh nặng trên lưng. Đứng chờ xe, tôi chưa hoàn hồn, tiếc nuối v́ chưa một lời từ biệt học sinh, những em học sinh đầu tiên của tôi. H́nh ảnh 28 em hiện rơ từng nét mặt, dáng người.

 

Vơ Quang Nam nhỏ con nhưng chững chạc, ngồi ngay bàn đầu, em giỏi và ngoan nhất lớp, chẳng khi nào nói chuyện khi tôi giảng bài. Hôm Nam bị ốm, tôi rủ cả lớp đi thăm, cả lớp thưa:

 

– Cô ơi! Vào nhà tṛ ấy sợ lắm, ba trỏ chết rồi, mẹ trỏ hay nổi cơn điên cầm dao chém người. Mọi chuyện ở nhà, trỏ đều tự làm lấy. Thảo nào khuôn mặt em mang vẻ cam phận, nhẫn nhục mỗi khi bạn bè tị nạnh bảo tôi thiên vị.

 

Nguyễn Mẹo thông minh, giỏi toán, chăm học nhưng viết chữ xấu, không chú ư nên bài làm ít được điểm cao. Mẹo tốt với bạn bè, lễ phép với tất cả thầy cô. Đôi khi em làm tôi bối rối v́ những câu hỏi thông minh bất ngờ. Tôi thực sự thương em hơn, khi biết nửa năm ngoái, em phải nghỉ học đi làm thuê, vậy mà khi đi học lại vẫn không chịu kém ai.

 

Nguyễn Văn Mỹ mồ côi cha mẹ, ở với cậu mợ. Khi người chị ruột duy nhất của em chết v́ bệnh th́ khuôn mặt em tắt tiếng cười, học hành sút hẳn, người như ở trong mê.

 

Trần Phương có khuôn mặt luôn cười. Mấy ngày đầu vào nhận lớp, tôi cho bài tập, em không làm. Bực ḿnh, tôi hỏi:

 

– Ba em làm ǵ?

– Thưa cô! Ba em đi lính ở xa.

– Má em làm ǵ?

– Thưa cô! Má em đi làm thuê.

– Em có anh chị không?

– Thưa cô, không. Em là anh đầu.

– Ba em đi lính biết sống chết ra sao, má em đi làm thuê cực khổ mà em không chịu học để buồn ḷng ba má. Em là anh đầu sao không làm gương cho các em.

 

Cảnh chạy giặc kinh hoàng của đồng bào Đà Nẵng những ngày cuối Tháng Ba 1975 (ảnh: Bettmann/Getty Images)

 

Tôi bất ngờ khi thấy em khóc, từ đó em học ngoan hơn. Danh sách 28 em học sinh nam được tôi viết trên những miếng b́a cứng treo sau lưng với bảng đen; trong đó ghi địa chỉ học sinh, tên học sinh được khen thưởng. 28 em đầy đủ cá tính. Có em ngoan hiền như Ngô Đ́nh Vân, Nguyễn Tấn Đạo; nghịch ngợm như Kiều Phương, Bùi Đức Danh… Ở ngôi trường tiểu học nằm ven đô thành phố này, học sinh đều nghèo, rời cuốn vở là về phụ với cha mẹ làm vườn. 28 em tuổi mới lên 10 mà số mồ côi cha không ít. Một số ghi cha mất nhưng mẹ ở nhà vẫn sinh thêm em, có phải trong đêm tối cha đă về đâu đó.

 

Nh́n cổng trường bị khóa chặt, tôi xót xa, biết rằng không bao giờ c̣n được dạy hay nh́n lại đầy đủ các em. Buổi chia tay cuối cùng không học tṛ, không chiếc bánh liên hoan, cũng không có lễ phát thưởng. Giờ mới giữa tháng Ba, c̣n hơn tháng nữa đến tháng Năm nghỉ hè. Tôi đi dạy chưa trọn năm, lương tháng vừa nhận hôm qua, biết c̣n tháng lương nào để được nhận nữa không? Tôi không thể h́nh dung ḿnh sống ra sao khi không c̣n được đi dạy. 14 năm ăn học để có một nghề sinh sống, giờ không biết ḿnh c̣n cơ hội nào đứng trên bục giảng nữa. Bỗng dưng tôi thấy ḿnh thật nghèo nàn đáng thương. Buồn cười thật! Cuộc chiến sắp tới, ngày mai biết sống chết ra sao mà c̣n nghĩ chuyện dạy dỗ. Giờ mới giữa tháng Ba, tôi chưa tṛn tuổi hai mươi. Tháng sau mới đến sinh nhật.

 

Để lại thành phố phía sau (ngày 20-3-1975)

 

Sự hoảng sợ của mọi người lên đỉnh điểm khi Đài BBC loan tin Buôn Mê Thuột thất thủ. Tin dữ lan nhanh như ngọn lửa giữa mùa Hè nóng bỏng. Buôn Mê Thuột cách Đà Lạt khoảng 200 cây số, tính theo đường chim bay c̣n ngắn hơn. Không khí cuộc chiến đă lởn vởn thành phố có lẽ yên b́nh nhất nước này. Chính quyền không thông báo về t́nh h́nh chiến sự. Người dân mù mờ tự t́m hiểu nên càng rối rắm, hoang mang.

 

Chị ruột tôi dạy học và lấy chồng, một sĩ quan bộ binh đóng quân trên Quảng Đức. Chị mới về ăn Tết với gia đ́nh mà không có anh rể v́ anh phải cắm trại. Chị vừa trở về trường nay phải quay lại Đà Lạt một ḿnh. Anh rể hứa nếu t́nh h́nh khó khăn sẽ đón chị về Sài G̣n. Chị tôi vô tư lên trường Bùi Thị Xuân vào ngày 17-3-1975, dự buổi cắm trại mừng kết thúc đệ nhị cá nguyệt và họp mặt cựu học sinh. Buổi lễ đang vui, nhà trường được lệnh cho bế mạc khi nghe tin V.C. về đến ngoại ô thành phố.

 

Người dân Đà Lạt sống trong nỗi sợ hăi. Ban ngày họ hạn chế ra khỏi nhà; đêm về thành phố im như chết. Viện Đại Học đóng cửa để sinh viên ở xa về với gia đ́nh. Tất cả học sinh tiểu và trung học được lịnh nghỉ học vô thời hạn. Sĩ quan và khóa sinh các trường Vơ Bị Quốc Gia, Chiến Tranh Chính Trị, Cảnh Sát Dă Chiến cắm trại 100%. Dân chúng đi tản cư khá nhiều, nhất là gia đ́nh có thân nhân ở Sài G̣n, Nha Trang…

 

Buổi chiều, ba tôi từ công sở về. Khuôn mặt ba đăm chiêu, bồn chồn khi bạn bè đi tản cư gần hết. Ba lo lắng v́ con cái đông đúc, tiền bạc không nhiều, nếu về Sài G̣n không biết tá túc ở đâu. Mọi người đồn đoán: có thể vĩ tuyến 17 sẽ dời đến Đà Nẵng. V́ vậy, ba quyết định cho gia đ́nh về lánh nạn ở Nha Trang với cậu T., em ruột mạ tôi. Tuy trời đă tối, mạ tôi cũng thuê được một chiếc xe G.M.C. mui trần, dắt các con nhỏ ra đi. Ba và người anh trai đầu sẽ đi sau. Tác phong, nề nếp công chức ăn sâu vào nếp sống, suy nghĩ nên ba không thể bỏ nhiệm sở khi chưa có lệnh.

 

Mạ xếp một loạt bao gạo dự pḥng trên sàn xe, cột chặt nệm, mùng mền. Chúng tôi xếp quần áo, sách vở vào trong túi sắc, ba lô, bao tải; đứa em ngây thơ x́ xẹp quả banh da nhét giữa quần áo. Mỗi người một tay nải. Cơ nghiệp của ba mạ gầy dựng 25 năm trời chất được một góc xe. Ba vào bàn thờ, thắp nhang khấn vái tổ tiên, rồi lấy tấm di ảnh của ông bà nội cùng cuốn băng magnétophone lưu giọng ông nội tụng kinh khi c̣n sống, để vào chiếc cặp da trao cho đứa em tôi giữ. Chị gái của tôi gói ghém vài bộ quần áo đi cùng các em. Cả nhà như đang trải qua cơn mê.

 

Phút chốc gia đ́nh tôi chia đàn xẻ nghé: bố mẹ, anh chị em chia tay nhau mà không chắc có ngày gặp mặt, đoàn tụ; c̣n anh trai thứ đóng quân ở Qui Nhơn không biết giờ này phiêu bạt nơi đâu. Chúng tôi chất xong đồ đạc lên xe khi trời c̣n mù sương. Các em chạy quanh xóm từ giă bạn bè. Tôi đi ṿng quanh sân. Căn nhà nơi lưu dấu tiếng khóc chào đời của anh em chúng tôi trống trơn đến lạnh người. Mạ gởi nhà cho hàng xóm trông giùm v́ nghĩ có ngày trở lại. Dân Ḷ Gạch thuộc xóm lao động nên nhiều người không có điều kiện ra đi phải ở lại. Ông Tư Mạnh, bác Lợi, o Liên… ra tiễn, nh́n theo gia đ́nh chúng tôi nửa ao ước có cơ hội được đi, nửa thương xót v́ đích đến thật mông lung. T́nh cảm xóm giềng thật sâu đậm. Đêm qua tôi viết thư từ giă ba đứa bạn thân nhưng sáng ra lại xé bỏ. Kẻ đào tẩu biện minh đâu có giá trị. Tôi không biết ḿnh c̣n được gặp lại các bạn, những người bạn chí cốt từ thuở bé, san sẻ với nhau biết bao buồn vui tuổi học tṛ.

 

Xe nổ máy, từ từ lăn bánh. Bóng người ở lại khuất dần trong khói xe. Xe chạy lên đường Duy Tân. Phố xá hai bên đường vắng vẻ cùng khu Ḥa B́nh b́nh yên trên con dốc cao của thành phố; rồi xuôi theo đường Lê Đại Hành. Hồ Xuân Hương lặng im in bóng nhà Thủy Tạ. Bên kia hồ, cỏ và thông đồi Cù xanh ngắt. Cảnh vật chung quanh không thay đổi, chỉ có ḷng người là bất an.

 

Sáng nay, chúng tôi vội vă ra đi. Bỏ lại thành phố, nhà cửa, bạn bè, xóm giềng và muôn vàn kỷ niệm dấu yêu phía sau lưng.

 

Hoảng loạn và sợ hăi cộng sản (ảnh: Bettmann/Getty Images)

 

Nha Trang, ngày hoảng loạn (ngày 1-4-1975)

 

Chịu nửa ngày dưới cái nắng cháy người của miền Trung, chúng tôi đến Nha Trang với khuôn mặt đỏ bừng như tôm luộc. Nhà ông cậu không lớn, chúng tôi chỉ ăn uống tại đó, tối đi ngủ nhờ chỗ khác. Qua cơn mệt mỏi, các em tôi theo đám em họ háo hức xuống biển, tưởng như để lại mọi nguy hiểm trên Đà Lạt.

 

Sau khi Quảng Đức bỏ ngỏ, anh rể tôi đi đường bộ về Đà Lạt. Ba tôi bảo anh nghỉ ngơi vài hôm để ba đi đón chị lên, tiện thể thăm vợ con. Ba tôi xuống được một hôm, Nha Trang trở nên hỗn loạn hơn v́ lính các nơi đổ dồn về. Dân Nha Trang cũng bắt đầu tản cư. Gia đ́nh cậu tôi và người bạn cho gia đ́nh tôi tá túc những ngày qua quyết định về Sài G̣n. Cậu rớm nước mắt khi ra đi v́ chính bản thân cậu cũng khó có thể cưu mang nổi gia đ́nh cậu, nói chi đem theo gia đ́nh tôi. Sau khi tiễn cậu, ba mạ tôi đưa cả nhà quay lại Đà Lạt, bởi gia đ́nh tôi thực sự không biết đi đâu khi mà đứa lớn nhất mới tṛn hai mươi, đứa bé nhất chỉ lên mười. Giữa cái chết đói, chết v́ súng đạn, dường như chọn cái chết trong nhà ḿnh th́ vẫn dễ hơn.

 

Mạ tôi cùng chị và các em lên trước với ít quần áo trong người. Ba và tôi thu dọn đồ đạc thuê xe lên sau. Mạ và các em đi rồi, tôi gói quần áo của mạ lại, chỉ lỏm loi vài bộ. Tôi nhớ bà ao ước có một chiếc áo dài nhung màu hạt xay, và tôi tự hứa khi nào có tiền sẽ may cho mạ một chiếc áo dài nhung đủ màu. Dọn xong đồ đạc, trong lúc chờ ba thuê xe quay lại, như có linh tính, tôi lấy chiếc cặp da đen mà ba đựng tấm h́nh của ông bà nội, gói ghém thêm vài bộ quần áo. Tôi thay chiếc quần tây đen, áo chemise trắng, chân mang đôi giày Bata trắng; dưới ḷng bàn chân, trong chiếc bít tất, tôi lót ba mươi ngàn đồng tiền lương vừa lănh.

 

Đúng lúc ba tôi vừa về, bảo t́m xe không có. Hai cha con hốt hoảng chạy ra đường. Như một luồng băo thổi qua, thành phố vắng hoe, thay đổi đến không ngờ, không khí lặng ngắt, ngột thở. Ba và tôi chạy đến bến xe đi Cam Ranh. Chỉ thấy người chen nhau mà không có một chiếc xe. Hai cha con lại chạy về bến xe đi Đà Lạt nhưng ở đó cảnh tượng không khác. Đường phố thấp thoáng tù vượt ngục đầu trọc, cỡi trần, tay mang súng, bắn chỉ thiên, nổ vang trời. Ba và tôi hoảng sợ núp vào một chiếc xe đậu dọc đường. Ngớt tiếng súng, hai cha con chạy xuống băi biển.

 

Bất ngờ ba đón được chiếc xe Minh Tâm của một người thuê đón gia đ́nh về lại Đà Lạt. Hai cha con mừng rỡ leo lên. Tiếng súng nổ khắp nơi. Thành phố giờ thêm những người lính đeo ba lô, súng ống đầy đủ nhưng khuôn mặt hoang mang.

 

Ra khỏi Nha Trang vài chục cây số, xe không thể chạy tiếp v́ phía trước ngổn ngang xe cộ. Tôi luôn miệng hỏi ông tài xế:

 

– Đà Lạt có ǵ không bác?         

 

– Lúc bảy giờ tôi đi xuống đây th́ Đà Lạt vẫn b́nh thường.      

 

Xe chạy ngang qua Trung tâm II. Con đường tràn ngập tân binh xả trại. Ai cũng t́m đường về nhà. Trong số đó có hai người quen của tài xế, họ mừng rỡ trèo lên xe. Những chiếc xe nhích từng mét một, xe nào tắt máy bị kéo bỏ sang hai bên đường. Chiếc xe chúng tôi đi cũng hết xăng. Ba tôi nóng ḷng muốn xuống đi bộ, nhưng hành lư c̣n ở trên xe không thể mang theo. Chung quanh hỗn quân hỗn quan, khuôn mặt đằng đằng sát khí; tôi lại là con gái nên cuối cùng hai cha con đành ở lại trên xe.

 

Tôi thấp thỏm nguyện cầu cho mạ, chị và các em về Đà Lạt b́nh an. Nh́n cảnh loạn lạc, súng nổ rền trời, khó biết được chuyện ǵ xảy ra nếu mạ và các em c̣n ở đây. Một chị trên xe nấu được miếng cơm chia cho hai cha con. Bấy giờ tôi mới cảm thấy cái đói, nhớ hôm qua đến giờ không cái ǵ bỏ bụng.

 

Mười giờ đêm, ba tôi sốt ruột không chịu nổi, hai cha con bỏ lại hành lư lần ṃ đi bộ hướng về Đà Lạt.

 

 Một nơi nào đó ở miền Nam, Tháng Tư 1975 (tác giả ảnh không chú thích rơ – ảnh: Jean-Claude FRANCOLON/Gamma-Rapho via Getty Images)

 

Đường về nhà (ngày 2-4-1975)

 

Hai cha con đi suốt đêm. Tôi ôm chiếc cặp như một đứa trẻ lạc nhà. Hết đêm qua sáng, Mặt trời xứ biển lên mau và nắng gay gắt nhưng hai cha con không cảm thấy khát. Chân tôi mỏi nhừ, tưởng chừng như bị bỏng th́ ba vẫy được chiếc xe hồng thập tự quân đội. Hai cha con được quá giang, đứng trên hai chiếc bánh xe sơ cua. Tới một ngă ba, xe rẽ hướng khác, hai cha con đi bộ thêm vài cây số đến Cam Ranh. Thành phố đầy người đi hôi của, dân địa phương tản cư, lính lạc đơn vị, tù phá ngục phá kho… Họ vác gạo, sữa, đồ hộp quân tiếp vụ… Hỗn loạn kinh hoàng. Hai cha con tôi ngơ ngác nh́n, quên bẵng ḿnh đang rất đói.

 

Hai cha con đón được chiếc G.M.C. chở người tản cư ở Qui Nhơn đến. Xe chạy đoạn đường khá xa, đến một chiếc cầu dài bị găy mấy nhịp, có lẽ sau khi rút quân, quân đội bỏ bom cho sập cầu. Đoàn xe dân sự dừng lại. Người đứng, kẻ ngồi theo từng nhóm dọc hai bên cầu. Đồ đạc, quần áo, máy móc, gạo cơm, sách vở, thậm chí những tập album h́nh vương văi khắp nơi; người ta vội vă bỏ đi trước khi kịp cúi xuống nhặt nhạnh. Hai cha con đứng lặng bên cầu, nh́n ḍng nước chảy, cuối cùng xắn quần lội qua sông.

 

Qua bên kia cầu, chúng tôi đón được xe về Phan Rang. Trên xe, người ta bàn tán về t́nh h́nh chiến sự. Một người cho biết đoàn quân của các trường Vơ Bị Quốc Gia, Chiến Tranh Chính Trị, Cảnh Sát Dă Chiến di tản xong. Đà Lạt là thành phố chết, không chính quyền lẫn quân đội. Không ai biết điều ǵ đang xảy ra trong thành phố tôi ở; và sự tan ră lan dần đến Phan Rang. Tôi cố an ủi ba:

 

– Mới có một ngày th́ không thể mất Đà Lạt mau như vậy được. Vả lại đâu thấy đánh nhau, mà không thể nào không có đánh nhau.

 

Trung tâm thành phố Phan Rang tràn ngập người tản cư. Họ ngồi hai bên lề đường, trong chùa, trong trường học. Niềm vui tràn ngập khi tôi gặp được bác Hai Dĩ, một người hàng xóm. Bác cho biết:

 

– Mạ và các em con đă về đến Đà Lạt tối hôm trước, nhưng không biết sáng nay có di tản theo đoàn quân hay không. Chị con đă gặp được anh rể. Như vậy anh chị con và anh đầu chắc theo đoàn quân về Sài G̣n rồi.

 

Hoang mang, tôi để ba ngồi dựa vào gốc cây, c̣n ḿnh chạy vào trường học, vào chùa để kiếm mạ và các em; tôi không trông mong thấy được anh chị, v́ đoàn quân đă đi qua. Và tôi biết ḿnh đang tự lừa dối v́ mạ tôi không dám đưa đàn con c̣n nhỏ ra đi lần nữa; mạ sẽ chờ cha con tôi trở về. Một người đàn ông tốt bụng thấy tôi chạy loăng quăng, lên tiếng khuyên:

 

– Cháu t́m ai, giờ này sao không về nhà, c̣n cắp cặp đi đâu nữa. Về nhà đi cháu ơi! Coi chừng lạc bố mẹ đó.

 

Tôi không thể giải thích với ông lư do ḿnh đi t́m mẹ. Ba tôi ngồi bên hiên chùa trông thảm hại. Ba như một cây cổ thụ bị đốn ngă. Trước đây ba luôn tự hào ḿnh là người thành đạt: từ một cậu học tṛ nghèo ham học vươn dần lên thành người đứng đầu một cơ quan trong tỉnh. Ba muốn t́m lại mạ và các em nhưng đoán trước hậu quả khi bước chân về nhà. Ba chùn chân, suy nghĩ với trăm bề khổ đau.

 

Trước cổng chùa, có người dỗ dành một em bé ngồi khóc nức nở:

 

– Mẹ bảo cháu ngồi đây để mẹ đi t́m cha mà giờ này không thấy mẹ quay lại.

 

Chẳng biết người mẹ đó cuống cuồng chạy ngược xuôi t́m con hay nằm lại một góc đường nào đó. Không t́m thấy mẹ và các em, tôi tuyệt vọng. Hai cha con khóc ṛng ở ngă ba Phan Rang. Bỗng một đoàn lính đi ngang chào ba tôi. Vài người đóng quân gần trường tôi dạy nhận ra tôi. Thành phố Đà Lạt quá nhỏ, mọi người hầu như biết nhau. Đó là những anh lính Địa Phương Quân được lệnh về đóng ở Ninh Thuận, hỗ trợ cho trường Vơ Bị Quốc Gia, Chiến Tranh Chính Trị rút quân. Khi đoàn quân di tản đi qua, các anh không biết đơn vị ḿnh đi đâu nên trở về Đà Lạt v́ gia đ́nh c̣n trên đó.

 

May mắn chợt đến, ba và tôi vững niềm tin. Chúng tôi ḥa vào đoàn người. Một người lính bắt một chiếc xe tải dừng lại, may mà ông tài xế có ư định lên Đà Lạt. Mọi người trèo qua thành chiếc xe tải phủ kín mui. Người nào đó ch́a chiếc bánh lương khô cho ba và tôi. Tôi cảm động biết ơn. Những người lính lạc đơn vị từ khắp nơi đổ về, không người chỉ huy. Ai có súng là có sức mạnh. Thành phố kinh hoàng bởi tiếng súng nổ rền trời, không có chính quyền, tù h́nh sự phá ngục thoát ra phá phách và hôi của.

 

Một toán lính khác lên c̣ súng bắn chỉ thiên, bắt chiếc xe tôi đang chạy dừng lại. Hai toán lính đối đầu nhau, cuối cùng toán lính đứng dưới bỏ đi, sau khi lột chiếc đồng hồ của ông tài xế. Sợ hăi không dám đi tiếp, ông tài xế bỏ xe lẫn vào dân. Mọi người xuống xe lại tiếp tục đi bộ đến gần tối th́ đón được một chiếc xe chở thuốc tây cho pharmacie Đà Lạt ngay trung tâm thành phố. Ông tài xế rộng răi cho tất cả mọi người lên xe.

 

Xe chạy ra khỏi Phan Rang, không khí yên tĩnh, người đi đường thưa thớt, không có đoàn người chạy ngược xuôi. Đêm buông dần xuống, xe dừng giữa đèo Song Pha trong không khí lặng đến ghê người. Một chiếc xe lambretta bỗng xuất hiện trong đêm tối mịt mùng. Khuôn mặt một người đàn ông vẫn c̣n nét hoang mang, ông nhận ra ngay ba tôi:

 

– Anh ơi! Quân đội rút đi hết rồi. Không c̣n chính quyền trên đó, nghe nói V.C về rồi. Họ đă đặt đại diện. Anh không nên lên, không nên…

 

Báo tin xong, ông hối hả chạy tiếp. Mọi người trên xe nửa tin nửa ngờ, c̣n đang bàn tán th́ trong rừng, bóng hai người đàn ông khác xuất hiện. Họ là hai cha con, tay đeo nải, khoác ruột tượng đựng gạo trên vai. Dáng người cha to lớn in trong rừng cây tối đen. Ba tôi nhận ra bác Ngăi, một công chức đồng sự với ông. Chỉ vài câu nói, bác xác nhận tin trên là đúng sự thật. Bác khuyên ba tôi không nên trở lại Đà Lạt. Ba tôi sụp xuống, giăy giụa. Bác Ngăi quay qua tôi nói nhỏ:

 

– Bác nói cho cháu nghe, cháu phải cản không để ba cháu lên Đà Lạt nữa, nguy hiểm lắm.

 

Tôi ̣a khóc, người như mê đi. Trong tiếng mọi người bàn tán, tôi nghe bác Ngăi an ủi, vỗ về.

 

Con đường phía trước không c̣n lối thoát. Đà Lạt không c̣n là đất cho ba tôi dung thân, không có cơ may sống sót hay thoát cảnh tù tội. Tôi không nghĩ có thể thoát chết trong cuộc chiến này nhưng không muốn tự ḿnh đưa ba đến chỗ khốn khó. Ba tôi không biết quyết định ra sao. Ông khóc than, tự trách không lên chuyến xe cùng vợ con; nay gia đ́nh ly tán, ông không cùng vợ chia sẻ nỗi nhọc nhằn, thậm chí không biết họ vất vưởng ở đâu. Tôi cũng khóc hết nước mắt giữa đèo Sông Pha v́ không biết ḿnh c̣n gặp lại mẹ và các em được không.

 

Tôi nhớ từng khuôn mặt mỗi đứa em. Hoành nhỏ nhất mới lên mười, ít nói có đôi mắt to buồn. Phương nhí nhảnh, lên xe về Đà Lạt mặc bộ đồ mới tôi vừa mới may trông thật dễ thương. Sâm chính là đứa em đặt trái banh giữa bộ quần áo để tôi không thấy bắt bỏ lại; em c̣n có tên Sâm Banh. Cẩn đi xe đạp đến trường xa hơn năm cây số mà không than thở. Ngày xưa c̣n bé, tôi bồng Chi suốt trên tay; mỗi khi em đ̣i tôi bế, giọng ngọng nghịu: Gương ơi! Gương! Lạc, Lâm tuy lớn nhưng ngoan. Gần nhà có một điểm bán bạch phiến mà các em không hề ghé mắt nh́n qua. Quyền chăm lo học hành, lúc nào sách vở cũng trên tay.

 

Một đêm hăi hùng giữa đèo Sông Pha! Bỗng nhiên tôi trở thành người tứ cố vô thân không một mái nhà, hay có một mái nhà mà không dám về; có người thân chờ đợi mà không dám ghé. Tôi không dám nghĩ ba tôi sẽ sống như thế nào nếu cha con thoát thân về đến Sài G̣n. Tôi cố tự nhủ: nếu lạc mạ và các em th́ cố đưa ba t́m gặp các anh và chị, v́ tôi tin họ đă về đến Sài G̣n. Tôi nghiến răng thầm bảo hăy để nước mắt ở lại giữa đèo. Với một con bé suốt tháng quanh năm chỉ biết ăn học, ra đời chưa được bao lăm, nay phải tự ḿnh quyết định một việc như thế, tôi biết tóc ḿnh đă bạc dẫu chưa qua tuổi hai mươi.

 

 

Con đường t́m sự sống (ngày 3-4-1975)

 

Sáng sớm, ông tài xế e dè hỏi cha con tôi có muốn lên Đà Lạt nữa không. Mọi người đă xuống xe. Ba muốn trèo lên nhưng tôi níu lại. Xe chạy, hai cha con chạy theo một đoạn rồi đứng nh́n chiếc xe mất hút, đem theo niềm hy vọng trở về nhà. Toán người đi xuống đèo. Ngoài cha con tôi, hai cha con bác Ngăi, c̣n có ba người lính địa phương đóng trong trường tôi dạy; hai người tên Phụng và Tân, c̣n người kia th́ tôi không biết. Ba người lính muốn về Sài G̣n để tŕnh diện tại Bộ Tổng Tham Mưu.

 

Trên đoạn đường đi, mỗi người một suy nghĩ. Cha con bác Ngăi hăng hái nhất, bởi gia đ́nh bác đă về Sài G̣n mấy hôm, bác đi sau v́ không dám bỏ nhiệm sở. Ba người lính tuy từng trải trong chiến trường nhưng không h́nh dung nỗi việc ḿnh đang làm; không biết ḿnh muốn và đang muốn cái ǵ. Ba đi như người mộng du. Tôi nh́n mặt đường, ḷng chỉ cầu nguyện: anh chị tôi thuyết phục mạ chạy theo đoàn quân và cũng về được Sài G̣n. Trong thâm tâm, tôi tự biết điều đó là không thể. Nước mắt đă cạn ở giữa đèo. Trong tôi có một sức cứng rắn đến tàn nhẫn; tôi kéo mũ sụp che khuất khuôn mặt, tay cầm cặp, tay d́u ba, đi nhanh cố theo kịp những người nam đồng hành để không bị bỏ lại phía sau. Cuối đèo có một tượng Quán Thế Âm Bồ Tát nhỏ cạnh đường, mọi người đứng lặng, ba tôi chắp tay cầu xin Phật pḥ hộ. Tôi không biết ḿnh ao ước điều ǵ v́ mỗi bước chân là cách xa mạ và các em.

 

Đoàn người đón được chiếc xe đ̣ từ Đơn Dương xuống. Đến ngă ba xe rẽ đường khác, chúng tôi lếch thếch đi bộ. Khác với hôm qua, con đường đi vào Phan Rang đầy nghịt người. Nhóm đi tới đụng đoàn đi lui: người muốn trở về nhà, kẻ ao ước đến Sài G̣n. Phan Rang thực sự là một thành phố kinh hoàng. Hôm qua chỉ là hôi của, giờ là sự thống trị của cướp bóc. Đoàn người chúng tôi không có hành lư. Tôi giấu tháng lương mới lănh dưới bít tất, tay cầm chiếc cặp da nhỏ. Ba có mười ngàn đồng. Hai cha con bác Ngăi đeo tay nải lương thực. Ba anh lính với chiếc ba lô. Chúng tôi đi giữa sự hỗn loạn và nắng nóng. Tưởng chừng không chịu nỗi, chúng tôi đón được xe vào thành phố.

 

Lính tráng có mặt khắp nơi, đủ các binh chủng. Họ đi thành từng nhóm, mặt mày căng thẳng. Một toán lính đứng trên thành cầu, nhóm khác lố nhố hai bên vệ đường. Một người ra giữa đường chĩa súng lên trời bắn chỉ thiên buộc xe chúng tôi dừng lại; chiếc xe ngang ngạnh không chịu dừng, một tràng súng bắn ngang. Cuối cùng xe dừng, v́ có người trúng đạn. Xác chết bị kéo xuống đặt dưới đường, không tiếng khóc, có lẽ là một người đi lẻ loi. Tội nghiệp!

 

Toán lính dưới đất trèo lên. Xe tiếp tục chạy. Ngồi giữa những người lính đầy súng ống, tôi sợ điếng v́ đối mặt với bộ mặt tàn nhẫn của chiến tranh. Những người lính lạc đoàn quân từ miền Trung chạy vào. Họ không biết cấp chỉ huy ai c̣n ai mất và nay ở đâu. Cuộc phục kích khi lui quân khiến đơn vị tan tác. Những người lính b́nh tâm lại, hỏi thăm những người trên xe, tỏ ra thương hại cha con tôi. Tôi chẳng dám nh́n ai, không nói một lời. Mọi người chắc nghĩ tôi là một con bé trung học lạc nhà. Xe ngừng lại ở Phan Rí. Đoàn người đi từ đèo Song Pha giờ như gia đ́nh nhỏ, tá túc dưới một mái hiên. Mấy anh lính Địa Phương Quân cho ba tôi mượn chiếc poncho, đưa tôi nắm cơm. Tôi bẻ nắm cơm với bàn tay mấy ngày không rửa nước, ăn đến hạt cuối cùng.

 

Đoạn đường kinh hoàng (ngày 4-4-1975)

 

Sáng hôm sau, xe chạy ngang Phan Thiết. Xe chở đầy lính tráng không bị chặn lại nhưng đi rất chậm v́ trên đường đủ các loại phương tiện: xe ba gác, xe đạp, xe gắn máy, xe tải, xe quân đội, người đi bộ gồng gánh… lấn ra cả ḷng đường… Đến ngă ba vào B́nh Tuy, đoàn người phải xuống đi bộ. Đoạn đường dài, nắng nóng, không nhà cửa, cây cối. Ba và tôi nhắm mắt cố uống nước đục ngầu ở những vũng lầy cho qua cơn khát.

 

Con đường đầy xác chết. Mới nh́n tưởng người ngoại quốc v́ thân xác to lớn, nhưng nh́n lại đó là người lính, dân thường xấu số chết trương ph́nh, đám ruồi xanh bay vo ve. Tôi cúi mặt sát đường hơn, nh́n kỹ từng bước chân, tránh đạp nhầm súng ống ngổn ngang. Ba cũng chẳng hơn, bởi vốn là công chức dân sự, thêm sự mơ mộng, nên ba sống không thực tế, tất cả mọi việc trong gia đ́nh đều một tay mạ tôi lo toan. Thiếu mạ bên cạnh, ba hụt hẫng không quyết được việc ǵ. Hai cha con d́u nhau đi trên đoạn đường địa ngục. Sự sợ hăi quá sức khiến mọi xúc cảm không c̣n, tôi lẩn thẩn tự hỏi: chắc ǵ ḿnh may mắn hơn những người nằm xuống.

 

Buổi tối bên hiên nhà trên con đường vào B́nh Tuy, trời mưa, tôi nằm dưới đất, gối đầu trên chiếc cặp, ḿnh mẩy lấm lem đất cát. Đoàn người chạy loạn nay chịu ướt càng thêm khốn khổ. Trên bầu trời, hỏa châu soi sáng, tiếng súng ầm ́. Tôi mong một trái đạn pháo rớt trúng. Nếu chết, hồn tôi linh thiêng, tôi sẽ phù hộ cho ba mạ và các em.

 

Một trong những người lính cuối cùng, Tháng Tư 1975 (ảnh: Jean-Claude FRANCOLON/Gamma-Rapho via Getty Images)

 

Miền đất hứa (ngày 5-4-1975)

 

Tôi thức giấc khi bầu trời c̣n tinh tú và không ngờ ḿnh vẫn c̣n sống. Tôi dẫn ba lầm lũi đi sau cha con bác Ngăi. Mấy lần ba thối chí muốn dừng lại bên lề đường nhưng tôi không cho. Tôi níu tay không cho ba dừng hỏi chuyện với ai, bởi một lần gặp, ông lại khóc. Có lúc ba bảo tôi ông mới thấy người nào đó mặc chiếc áo len của anh rể do chính tôi đan tặng. Tôi không cho ba hỏi thăm, bởi nếu đúng th́ chỉ báo điềm không may mà thôi.

 

Giờ ba lại xem tôi là người có tội khi hai cha con lâm vào t́nh thế khó khăn này. Ba trách móc, kết tội tôi không cho ông lên đèo. Ba hỏi tại sao tôi lại là con gái mà không phải con trai! Người tản cư khắp miền Trung và Tây Nguyên dồn về đây. Ai nấy yên tâm, cảm giác mọi chuyện trở nên b́nh yên nếu về được Sài G̣n, thánh địa cuối cùng. Đường đi về băi biển nóng, khá nguy hiểm v́ đồ đạc lẫn súng ống ngổn ngang, c̣n lựu đạn nằm lăn lóc đến đáng sợ. Người ta chen lấn thuê ghe máy vào Long Hải.

 

Trời về chiều, ba người lính có lẽ t́m bạn bè cùng đơn vị đi mất. Cha con bác Ngăi ái ngại hoàn cảnh ba và tôi nên dọc đường có ư chăm sóc, thuê giùm ghe máy đến Long Hải. Chiếc ghe máy chật người, nước mấp máy vào mạn ghe. Miền đất hứa hiện ra trước mắt! Ḷng tôi khô cứng lại, tôi biết không thể nào ḿnh gặp mẹ và các em nữa. Ba tôi như một người điên. Ba ôm, đánh, cấu véo như thể tôi là nguyên nhân gây cho ông nỗi khổ này, rồi ba lại khóc ôm tôi, quay quắt gọi tên từng đứa con.

 

Ghe cập bến. Mọi người nh́n nhau cười. Chúng tôi xuống ghe với tâm hồn nặng trĩu. Bờ biển Long Hải đầy người. Không muốn nh́n niềm hạnh phúc của cha con bác Ngăi và ba tôi lại phát rồ nổi cơn khủng hoảng khi thấy bác sắp lại gia đ́nh, tôi kéo ba lẫn vào đám đông mà không cám ơn cha con bác.

 

Trời sập tối, tôi ra bể nước giặt cho ba tôi chiếc áo chemise của người chạy loạn cho. Hai cha con mua một dĩa cơm. Dĩa cơm đúng nghĩa sau mấy ngày chạy loạn khiến tôi ngạc nhiên về sự ngon miệng. Đêm đó, cha con tôi thuê ghế bố ngủ trên băi biển. Chung quanh tôi rất đông người. Giờ nơi này là nơi hội tụ của trăm ngàn người tản cư khắp nơi. T́nh cảnh thê lương như cha con tôi không là ǵ so với người chung quanh. Những người giàu có may mắn đi bằng máy bay; người đi bộ thất lạc, chết chóc dọc đường. Một ông đứng tuổi nằm gần bên ba tôi khóc nức nở: vợ con chết ngay trước mắt, ông thấy xe cán lên mà không thể dừng lại để chôn cất. Tiếng khóc, tiếng than, tiếng kể lể vang khắp nơi. Con xa cha mẹ, vợ lạc chồng. Tiếng người bàn luận về cuộc chiến, không biết vĩ tuyến 17 sẽ đặt lại ở đâu.

 

Tôi nh́n trên trời cao, t́m ngôi sao bản mệnh của ḿnh. Ngày mai, hai cha con tôi sẽ thuê xe về Sài G̣n, tôi có gặp được các anh chị trong đoàn quân di tản? Anh trai tôi trong đoàn quân tan tác miền Trung có về kịp hay bị bắt, chết ở đâu? Hai cha con về Sài G̣n để làm ǵ khi anh chị không ai về được? Cuộc chiến sắp kết thúc hay chỉ bắt đầu? Sự trầm luân của hai cha con tôi mới khởi sự và bao giờ kết thúc? Tiếng khóc, tiếng cười ồn ào xung quanh mà không ai trả lời câu hỏi đó… Tôi ngậm ngùi nghĩ tháng ngày này thật khủng khiếp, khi tôi chỉ mới ở tuổi hai mươi…

 

Nhật kư tháng 4-1975

 

Những trang nhật kư này nằm trong tủ rất lâu v́ tôi không muốn khơi gợi những kỷ niệm đau ḷng và tránh làm ba tôi tổn thương. Khi ba mất năm 2008, tôi mở ra xem lại, và dẫu thời gian trôi qua rất lâu, tôi vẫn cảm nhận những ngày của tháng 4-1975 ấy thật đáng sợ, đủ để bạc cả mái tóc…

 

 

Phạm Thị Mai Hương

27 tháng 4, 2022

 

 

Tin Tức - B́nh Luận     Vinh Danh QLVNCH     Audio Files     Tham Khảo     Văn Học Nghệ Thuật     Trang Chính