O Lựu

 

Hương Thủy

 

 

  

 

Năm tôi lên chín tuổi, mẹ mất. Chị Cả đi lấy chồng xa, chị Hai c̣n dại lại đang cắp sách đến trường, Ba tôi nhờ người bác t́m hộ một người giúp việc. Và O Lựu xuất hiện trong gia đ́nh.


O Lựu người làng Bồ Bản, quận Triệu Phong, tỉnh Quảng Trị. Nhà nghèo lại đông con, mẹ O quyết định cho O lên tỉnh “đi ở” kiếm chút vốn và cũng để bớt một miệng ăn. Năm ấy, O vừa mười sáu tuổi. Không giống những người làm ruộng vất vả khác, O Lựu có nước da trắng xanh, đuôi mắt dài, tóc chấm vai được cặp lại bằng một cái kẹp ba lá. Vào nhà được mươi lăm phút, O đă tất tả t́m cái chổi que quét dọn bếp núc.

 

Có O Lựu, tôi khỏi phải ăn những bát cơm nửa sống nửa chín do chị Hai nấu, anh tôi không c̣n nhăn mặt trước dĩa chả trứng khét lẹt và ba tôi đă có ấm nước sôi pha trà buổi sáng. O dạy chị tôi “xuốc cươi th́ phải khom người xuống”, dặn tôi “đừng leo cây ổi mà bổ lọi tay.”


Mất mẹ lúc c̣n quá nhỏ, ba luôn nghiêm nghị, ít khi biểu hiện t́nh cảm ra bên ngoài, tôi chỉ c̣n O Lựu để nhỏng nhẽo: “O Lựu rửa chân cho em…O Lựu cơng em đi chợ… O Lựu con mèo cào em”. Tai quái hơn, tôi c̣n bắt O làm ḅ cho ḿnh cởi và khi muốn “ḅ” ngừng lại, tôi đấm th́nh thịch vào lưng. O lẳng lặng chiều theo ư tôi, không một lời phàn nàn.

 

Đêm đêm khi găi lưng cho tôi ngủ, O hay kể chuyện làng ḿnh. Chuyện đền thờ Thần Hoàng có cây đa cao vút với con tinh áo trắng chuyên dọa người đi qua, chuyện bà lăo hiền lành nhặt được cục vàng khi ṃ cua ngoài ruộng… Thỉnh thoảng, O lại đọc những câu ca dao mang âm điệu buồn bă “Gió đưa cây cải về trời. Rau răm ở lại chịu lời đắng cay” hoặc “Chèo đ̣ bẻ bắp bên sông. Bắp chưa có trái bẻ bông chèo về”… Tất cả ru tôi vào giấc ngủ êm đềm không mộng mị.

 

An phận thủ thường như những người giúp việc khác nhưng O Lựu lại có một sở thích kỳ lạ: thích chụp ảnh. Hè năm đó, cậu tôi ở Huế ra chơi đem theo cái máy ảnh Canon và chụp cho hầu hết các thành viên trong gia đ́nh nhằm mục đích trau dồi tay nghề tài tử. Thấy sự hiền lành của O Lựu, cậu có nhă ư chụp cho O một tấm h́nh dưới gốc cây ổi. Ảnh sang ra, O trang trọng đón nhận bằng cả hai tay.

 

O mua cho tôi một đồng kẹo Gia Địa và năn nỉ tôi viết cho hai chữ “Kỷ niệm” ng̣ng ngoèo đằng sau ảnh. Những ngày tiếp , O thể hiện sự biết ơn của ḿnh một cách thầm lặng: giặt sạch bộ đồ nhà binh dày cộp, cắm cúi đánh bóng đôi giày “trấn thủ lưu đồn” của cậu. O xin tờ giấy bóng kính, bao tấm ảnh và cẩn thận xếp nó vào đáy rương. Những buổi trưa rỗi rảnh, ngồi sau hiên nhà bếp, O lôi ra ngắm nghía say sưa.

 

Dưới đôi mắt một đứa con nít như tôi, tấm ảnh chẳng có chi xuất sắc nếu không nói là xấu bởi v́ O Lựu trong h́nh bị xén mất một chân. O nói dưới làng chỉ có nhà giàu mới dám lên tỉnh chụp bóng để sau này có ảnh mà thờ. O ao ước phải chi có nhiều tiền sẽ ra chụp một cái h́nh màu ở tiệm LIDO ngoài chợ tỉnh.
Mỗi năm, O Lựu được về thăm nhà một lần vào ngày hai bảy tháng Chạp. Khi đó, O mặc chiếc áo dài xanh của chị Cả tôi cho, đi đôi guốc mộc, đầu đội nón lá. Tiền công xá ba tôi đưa, O gói trong chiếc khăn mùi xoa và lận vào lưng quần. O xin anh tôi mấy cuốn tạp chí Thế giới Tự do về cho em dán trên vách nhà. Vắng O, tôi bần thần cả mấy ngày Tết. Năm nào, O lên muộn, ngồi trong lớp tôi sốt ruột sốt gan. Và thật sung sướng khi đi học về, đă thấy O Lựu trong nhà bếp. O đem lên làm quà những củ khoai từ đầy bột, mớ khoai lang tươm mật và những trái khế vàng ươm. Trước vẻ mặt phụng phịu của tôi, O hứa lần sau sẽ lên nhanh, sẽ xin cho tôi về Bồ Bản, một làng quê nghèo có lũy tre xanh, có động cát trắng với bao nhiêu là sim, móc và những bông hoa chạc ch́u thơm ngát.

 

Một hôm, tôi nằm ở nhà trên, say sưa dán mắt vào cuốn “Lửa cháy thành Phiên Ngung” th́ O Lựu đi chợ về. Đă hơi trưa, O gọi vọng lên nhờ tôi lấy giúp cái kéo cắt râu tôm kịp nấu canh cho ba tôi về ăn. Mê mải với chàng trai Hoàng Anh Kiệt hào hùng, O giục giă vài ba lượt, tôi mới nhỏm dậy làu bàu rồi vơ cây kéo chạy vội xuống nhà bếp ném đại về phía O đang lúi húi. Cây kéo không rơi xuống đất mà lại phi thẳng một đường vào trán của O, ḍng máu đỏ tuôn ra. O cúi xuống, gục mặt vào đầu gối để cầm máu. Tôi hoảng hồn đứng lặng. Anh tôi vội vă lấy bông và thuốc đỏ rịt vết thương. Trưa hôm ấy, khi thấy trán O bị băng, ba tôi hỏi nguyên do, O nói trớ là bị va đầu vào cột nhà. O đă giúp tôi thoát khỏi trận đ̣n chắc chắn sẽ xảy ra. Sau đó, trên trán O có một vết sẹo khoảng ba phân vắt ngang.

 

O Lựu ở với chúng tôi được 4 năm. Khi tôi vừa lên lớp đệ lục th́ mạ O lên xin cho O về làng để “lấy dôông”. Ở nhà quê, hai mươi mà chưa có “dôông” là coi như ế. Tôi nằng nặc không cho O về. Mặc kệ cây roi mây và lời dậm dọa của ba, mặc kệ lời dụ dỗ và những trái khế ngọt của mạ O, tôi ôm O chặt cứng. Đêm ấy, trước khi đi ngủ tôi lấy cái khăn buộc chặt tay tôi vào tay O nhưng sáng mai thức dậy, O đă đi từ lúc nào. O để lại cho tôi năm đồng bạc mới trên gối. Tôi khóc tỉ tê suốt cả buổi và nhất định sẽ nhờ ai đó chở về làng t́m O. Chị Hai cứ chế diễu tôi vô duyên, không để O Lựu đi lấy chồng.

 

Nhưng đứa bé 12 tuổi không dễ dàng thực hiện được dự tính. Làng Bồ Bản quá xa so với đôi chân bé nhỏ của tôi. Chiều chiều, tôi ngẩn ngơ ra sân ngóng đợi. Có lần, chị tôi đi sinh hoạt Hội Hồng Thập Tự Thị Xă đem về tập san Đan Tay, trong đó có một bài thơ của thầy Lê Văn Măn dạy Sử Địa nói về Bồ Bản. Bài thơ có lẽ không có chi xuất sắc nhưng tôi thuộc nằm ḷng v́ nó nhắc đến làng O Lựu:


Đường về Bồ Bản không xa

Cách một trái núi với ba quăng đồng

Chưa đi những ngóng cùng trông

Khi về chỉ thấy đồng không tre già

                         *
Đường về Bồ Bản xa không

Muốn về nơi ấy mà ḷng phân vân

Quê nhà vắng vẻ. Trong sân

Hàng cây không lá muôn phần nhớ thương

 

Phải chi có O Lựu ở đây, nghe tôi đọc chắc O thích lắm.


Rồi thời gian qua… Trường lớp, bạn bè và những cuộc vui cuốn hút tôi. Tôi đă lớn, đă biết đi xe đạp rồi Honda nhưng làng O Lựu trở thành vùng xôi đậu, mất an ninh. Đôi lần nhớ về O Lựu, tôi ngậm ngùi, chắc O đă có một gia đ́nh êm ấm.


Năm 1972 mùa hè chinh chiến, gia đ́nh tôi cũng bỏ Quảng Trị mà đi. Và từ đó, tôi không c̣n dịp quay lại tỉnh lỵ nhỏ bé này.


*


Tốt nghiệp Đại Học Sư Phạm nhưng với cái lư lịch không mấy “sạch sẽ”: Ba “ngụy quyền”, anh trai, anh rể đi “cải tạo”, với cái nh́n không mấy thiện cảm của loại Sinh viên “Cách mạng 30” về một cô gái trước 75 hay mặc váy lên giảng đường, đi “lao động Xă hội chủ nghĩa” vẫn áo Pull quần Jean “tàn dư Mỹ Ngụy”, tôi không được bổ nhiệm. Buồn t́nh tôi bỏ về Đà Lạt, thành phố cao nguyên. Những ngày nằm dài ủ ê nghe thông reo. Chị Cả tôi từ một mệnh phụ đă bước xuống cuộc đời. Đồ đạc trong nhà bán dần hết. Một nách ba con với gánh hàng trên vai, chị tôi vào bán trong Hồ Than Thở. Đây là một thắng cảnh của Đà Lạt. Cạnh đó là Trường Vơ Bị Quốc Gia nay đă đổi tên thành Học Viện Lục Quân. Hàng ngày tôi nh́n sang mà ḷng ngậm ngùi. Anh rể và anh trai tôi đều xuất thân từ ngôi trường quân sự danh giá này và bây giờ cả hai đều bị lưu đày ở nơi thâm sơn cùng cốc. Cả hai anh đều bị xếp vào loại “ác ôn” khi chọn lựa binh chủng Biệt Động quân với chiếc mũ nâu. Cháu tôi khi chơi đánh nhau vẫn quen mồm “Ranger ranger, kill…kill”…


Khách hàng phần đông là những bộ đội “cách mạng” các miền; thỉnh thoảng có những chuyến xe Saigon của các du khách lăng mạn đi t́m dấu tích của Đồi thông Hai mộ một thuở. Sang hơn hết là xe của những cán bộ cao cấp, những đoàn chuyên gia nước ngoài đi ngoạn cảnh mà họ dùng bằng hai từ tối nghĩa “Tham quan”. Hàng họ ngoài thuốc lá, bánh kẹo thông thường, chị tôi bày thêm tranh khắc bút lửa, những con cù lần bằng gốc cây… Mặt hàng này du khách hay mua làm kỷ niệm. Tôi thường giúp chị trong khâu bán hàng.


Buổi trưa, úp mặt vào cuốn “Người xa lạ” của A. Camus, tôi lơ mơ buồn bă. Đang miên man nhớ câu thơ của Vũ Hoàng Chương “Đời tàn trong ngơ hẹp”, tôi giật ḿnh với tiếng reo hớn hở của người bán hàng bên cạnh: “A, khách Tây, khách Tây”. Hầu như các quán hàng đều tỉnh ngủ. Mối “sộp” đây rồi!

 

Tính sĩ diện vẫn c̣n khiến tôi không thể chạy theo chèo kéo khách như những người khác. Thôi th́ ngồi yên ngâm nga thơ Nguyễn Công Trứ: “Lúc vị ngộ hối tàng nơi bồng tất. Hiêu hiêu nhiên điếu Vị canh Sằn”. Các cháu ơi! D́ chịu thôi. Chiều nay chúng ta ăn khoai tây vừa mót được dưới Trại Hầm hôm qua chấm với muối vậy.


Gạt những người xúm quanh, một ông Tây bước về gian hàng bé nhỏ của tôi, chăm chú nh́n những bức tranh rồi cúi xuống chọn lựa…


Lạy Chúa, lạy Phật phù hộ! Chị tôi đang đi thăm nuôi anh rể ở trại cải tạo Sông Mao. Gạo trong nhà đă hết. Trống ngực tôi đập nhanh. Bất ngờ, ông Tây hướng về phía nhóm du khách và reo vang như vừa phát hiện một điều ǵ kỳ thú:
- Honey, come here. I saw your village in the picture…


Người phụ nữ tóc vàng, váy đỏ, dáng dấp Á Đông bước tới. Bà ta có vẻ bồi hồi khi ngắm bức tranh có mái tranh với đụn rơm, cánh đồng, con trâu đang gặm cỏ. Bà ngước lên nh́n tôi chăm chú rồi thảng thốt kêu lên… bằng tiếng Việt:

- Bé Ti, bé Ti phải không? O Lựu ń!


Tôi há hốc miệng. O Lựu, người giúp việc năm xưa? Như sợ tôi không tin, người phụ nữ vén tóc trán:

- Vết sẹo ń. O đây, O đây…


Chúng tôi ôm chầm lấy nhau. Sự nhớ thương pha chút tủi hổ làm tôi nghẹn ngào. Tôi gục đầu vào mái tóc O như muốn t́m lại mùi hương thời thơ ấu…

 

Phút xúc động lắng xuống, O giới thiệu: “Đây là Tim John, chồng O.”

 

Để mặc ông chồng đứng cười hiền ngơ ngác, O kéo tôi ngồi xuống kể chuyện tháng ngày qua:

Từ giă nhà tôi, O Lựu về làng lấy chồng theo sự sắp xếp của cha mẹ. Chồng O là một anh nông dân hiền lành và chăm chỉ làm ăn. Được hai năm, chưa kịp có con, anh đă chết do một phát đạn ngu ngơ không biết của phe nào khi đang cày bừa trên mảnh ruộng nhà. Rồi làng Bồ Bản ch́m ngập trong lửa đạn. Ban ngày lính cộng ḥa hành quân bố ráp, ban đêm du kích ḅ ra hoạt động, dân chúng toàn phải chui hầm.

 

Trong một trận pháo kích của Cộng quân, nhà O bị sập. Gia đ́nh chết hết, O bị thương nặng, được máy bay trực thăng của tổ chức Hồng Thập Tự đưa ra Hạm đội cứu chữa. Không c̣n gia đ́nh, làng mạc tan hoang sau trận chiến mùa hè 1972, O Lựu không c̣n nơi để trở về. Số phận đưa đẩy, Tim John là người phụ tá bác sỹ điều trị cho O đưa O qua Mỹ và họ trở thành vợ chồng. Năm nay, Tim đại diện cho một tổ chức nhân đạo sang giúp đỡ trẻ em khuyết tật Việt Nam do chiến tranh, O theo chồng về thăm quê hương và t́nh cờ gặp tôi.

 

Vẫn là sự thương yêu chân t́nh đối với “cô chủ nhỏ” của mười năm trước, O Lựu vuốt ve mái tóc tôi, xuưt xoa khi nắn bóp cơ thể gầy guộc thiếu ăn của “bé Ti”, chảy nước mắt khi nghe anh tôi đi “cải tạo” tận miền núi Hoàng Liên Sơn rừng sâu nước độc và thở dài khi biết chị tôi đang lặn lội đi thăm chồng tù tội. Ôi! Vẫn là một O Lựu chơn chất, hiền lành của ngôi làng Bồ Bản xa xưa.

Lúc chia tay, O tế nhị dúi vào túi áo tôi một cuộn tiền rồi tất tả lên xe. Vẫy tay chào theo, tôi không biết là ḿnh đang mơ hay tỉnh. Lần đầu tiên, tôi nh́n thấy những tờ 100 đô la Mỹ.


Nhờ số tiền của O Lựu, chị tôi từ giă nghề buôn gánh bán bưng. Chị sang một sạp hàng tạp hóa ở chợ Đà lạt, nuôi 3 đứa con ăn học, chờ chồng trở về từ trại giam.

 

Sáu năm sau, anh chị cũng ra nước ngoài theo diện HO. Trên đất khách quê người những ngày đầu tiên, anh chị được vợ chồng O Lựu tận t́nh giúp đỡ. Tiếc rằng do vết thương chiến tranh, O Lựu không thể có con. Vợ chồng O nhận đứa con trai của anh chị tôi làm con đỡ đầu.

 

Năm ngoái, tôi lặng người khi nghe chị tôi gọi điện thoại báo tin O Lựu đă qua đời sau một cơn đột quỵ. Ôi! O Lựu, bóng mát trên thiên đường kư ức của tôi, ân nhân của gia đ́nh tôi trong cơn khốn cùng! Tôi khóc O như khóc một người thân yêu nhất.

 


Hương Thủy

 

 

Tin Tức - B́nh Luận     Vinh Danh QLVNCH     Audio Files     Tham Khảo     Văn Học Nghệ Thuật     Trang Chính